Communication entre dauphins

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Communication entre dauphins

Leur communication reste en grande partie une énigme. Depuis les années 1960, les scientifiques tentent de décrypter leurs messages.

Les parcs aquatiques et la série télévisée américaine Flipper le dauphin ont façonné l'image que nous avons des dauphins. Ils sont gentils, ils se dressent à la surface de l'eau pour dire bonjour, ce sont nos amis, ils sont très intelligents, on dirait presque qu'ils parlent. Les choses sont en réalité beaucoup plus compliquées. La communication chez les dauphins, comme chez les autres mammifères marins, reste aujourd'hui encore largement mystérieuse, même si on peut s'attendre, enfin, à des avancées prochaines. Depuis les années 1960, les scientifiques tentent de décrypter leurs messages et la tâche n'est pas facile. En effet, les dauphins possèdent trois registres de sons: des sifflements, des clics et aussi des paquets d'ondes pulsées.

Pendant longtemps, les chercheurs n'ont étudié que des animaux en captivité. Or, l'environnement des bassins est d'une grande pauvreté et le nombre des animaux y est limité. Les dauphins sauvages, eux, vivent en groupe de plusieurs dizaines d'individus et leurs échanges sont beaucoup plus variés. Grâce aux nouveaux systèmes d'acoustique passive, les chercheurs ont désormais plus de facilité pour étudier les sons émis par les dauphins dans leur milieu marin naturel. C'est exactement ce qu'ont fait Vincent Janik et Nicola Quick, de l'université de Saint Andrews en Écosse. Ils ont trouvé à cette occasion que lorsqu'un dauphin en rencontre un autre, chacun d'eux émet un sifflement répété distinctif, une sorte de signature vocale qui permettrait aux animaux de se reconnaître entre eux (Proceedings of the Royal Society B). Les deux chercheurs confirmeraient ainsi une hypothèse émise dans les années 1960 à partir de l'étude d'animaux en captivité.

La mer modifie les sons

Michel André, professeur à l'université polytechnique de Catalogne, à Barcelone, se montre plutôt sceptique. D'abord, selon lui, il faut prendre en compte le fait qu'en mer les sons sont complètement déformés. Ils varient en fonction de plusieurs paramètres comme la salinité, la pression, la profondeur d'où ils sont émis, et la distance entre l'émetteur et le récepteur. «Quand on s'éloigne de la source d'émission (le dauphin émetteur en l'occurrence), les sifflements perdent certaines composantes. Il ne reste plus alors que les fréquences dominantes qui ressemblent, à une certaine distance, à des signaux en morse», précise-t-il. Ce ne serait donc pas le sifflement en tant que tel qui constituerait, selon lui, la signature spécifique de chaque dauphin mais le rythme des impulsions sonores qui n'est pas aussi dégradé dans l'eau. «La théorie des sifflements comme signature serait plus vraisemblable si elle s'appliquait à la façon dont sont agencés les sifflements au lieu de se focaliser sur un sifflement unique», assure le chercheur. De plus, il n'arrive pas à imaginer que la communication chez les dauphins se limite à la seule émission répétitive de leur identité même si celle-ci joue sans doute un rôle très important chez une espèce sociale qui voit mal et vit dans un milieu aquatique si particulier. Mais l'existence de cris d'alarme ou d'appels pour signaler la présence de nourriture n'a toujours pas été prouvée, bien qu'elle soit vraisemblable.

L'étude des dauphins dans leur milieu naturel est beaucoup plus difficile qu'en captivité. Il n'est plus question d'enregistrer le son émis par un animal mais d'analyser aussi dans quelles conditions il est reçu par ses congénères. «Notre pauvre perception acoustique sous l'eau, associée à notre ignorance de ce handicap (la plupart des gens interrogés pensent qu'ils entendent correctement sous l'eau), nous a conduits à ignorer pendant longtemps la gravité des effets de la pollution sonore dans les océans», déplore Michel André, qui a été un des premiers à démontrer que les mammifères marins peuvent devenir sourds à cause du trafic maritime.

By |mars 1st, 2012|Energie, Nature|0 Comments

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