Vers de velours, araignées de trappe: les scientifiques s’inquiètent du sort des nombreuses créatures endémiques remarquables et négligées de la nation.

SYDNEY, Australie – Lorsque Tanya Latty, entomologiste à l’Université de Sydney, a commencé à étudier une espèce de ver de velours il y a 18 mois, elle pensait que ce n’était qu’un projet parallèle.

« C’est un animal adorable et adorable », a-t-elle déclaré, parlant au téléphone depuis sa maison à Sydney. Les vers – du phylum Onychophora, ils sont cousins ​​des arthropodes et ressemblent un peu aux chenilles – ont une « belle texture veloutée bleue » et « de jolies petites antennes tronquées », a déclaré le Dr Latty. Les vers dorment ensemble dans une pile, a-t-elle noté, et pour cette raison, elle et ses collègues ont essayé de populariser l’expression «un câlin de vers de velours» en tant que nom collectif.

Les vers de velours sont des prédateurs; ils ont des paires de pattes griffues sur toute la longueur de leur corps, et ils attrapent des proies en utilisant de la colle tirée par des buses sur leur tête. Souvent, un seul ver attrapera la proie et d’autres rejoindront ensuite la fête. Les vers de velours sont incroyablement sociaux; les étudier fournit des indices sur l’évolution du comportement social des arthropodes. Et ils donnent naissance à des jeunes vivants, qui restent avec leurs parents pendant un certain temps avant de partir.

Ils vivent également dans l’un des parcs nationaux du Territoire de la capitale australienne, une région gravement touchée par les récents incendies de forêt. Jusqu’à présent, les incendies ont détruit plus de 40 000 miles carrés, menaçant des espèces entières, coûtant 26 vies humaines et exigeant des milliards de dollars de dégâts. Le Dr Latty ne révélerait pas l’emplacement exact des vers; les gens ont tendance à les braconner pour les vendre ou les garder comme animaux de compagnie. Mais elle craignait que les rondins pourris qu’ils habitent ne les aient pas protégés des flammes.

De plus, comme de nombreuses espèces endémiques d’insectes et d’arthropodes, les vers à velours sont très locaux. Non seulement les études sur les vers particuliers du Dr Latty ne se produisent pas en dehors de l’Australie, mais leur portée est très petite. Si une grande partie de la population est anéantie, la perte affecte considérablement la diversité génétique de l’espèce, ce qui réduit sa capacité à répondre aux changements futurs de l’environnement.

ImageUne image satellite montre les incendies de forêt et la fumée émanant de Victoria et de la Nouvelle-Galles du Sud samedi.
Une image satellite montre les incendies de forêt et la fumée émanant de Victoria et de la Nouvelle-Galles du Sud samedi. Crédit …NASA, via Associated Press
Ce qui a commencé comme un projet parallèle pourrait bientôt devenir un programme d’élevage en captivité, avec le Dr Latty utilisant les vers vivants qu’elle conserve dans son laboratoire pour sauver l’espèce, Euperipatoides rowelli , dans son ensemble. «Nous avons recueilli un peu de réflexion, vous savez, il y en a beaucoup sur ce site, c’est bien», a-t-elle déclaré. « Et puis les incendies se sont propagés. »

Cela peut prendre un mois avant qu’elle et son équipe puissent accéder au site de terrain où vivent ses vers de velours. « En tant qu’écologiste », a-t-elle dit, « c’est une chose très tragique que de vous retrouver à réfléchir: et si mon espèce est maintenant éteinte? »

«Le monde entier sur leurs épaules»
L’Australie est un mégadivers, ce qui signifie qu’elle appartient à un groupe de pays qui, ensemble, abritent 70% de la diversité biologique mondiale mais ne représentent que 10% de la surface de la Terre. Le pays abrite 250 000 espèces d’insectes, dont seulement un tiers environ ont été nommées . Comme les insectes partout, la plupart échappent à l’appréciation.

« Les insectes ont le monde entier sur leurs épaules », a déclaré le Dr Latty. Elle est l’auteur d’une « feuille de route pour la conservation et la récupération des insectes » publiée par un groupe de 70 scientifiques lundi dans Nature. Les insectes sont surtout connus comme pollinisateurs, a-t-elle déclaré, mais ils jouent également un rôle essentiel dans la gestion des déchets. « Nous ne sommes pas submergés par nos propres déchets, parce que les insectes font les gros travaux de nettoyage pour nous », a-t-elle déclaré. «Et ils le font gratuitement.» La clé pour les protéger est de protéger leur habitat, a-t-elle ajouté.

Kate Umbers, biologiste à l’Université Western Sydney, s’inquiète de la même manière – et ne peut pas atteindre – ses propres sujets d’étude, qui vivent dans le parc national de Kosciuszko, en Nouvelle-Galles du Sud. Les parcs nationaux de l’État sont fermés en raison des incendies.

Le Dr Umbers étudie la sauterelle alpine australienne. Comme les anneaux d’humeur, les mâles changent de couleur en fonction de leur température corporelle; ils sont noirs lorsque leur température corporelle est inférieure à 50 degrés Fahrenheit, mais deviennent turquoise vif une fois qu’ils atteignent 77 degrés Fahrenheit.

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The ferocious fighting Australian alpine grasshoppers studied by the biologist Kate Umbers, in Kosciuszko National Park in New South Wales.
Les féroces sauterelles alpines australiennes ont été étudiées par la biologiste Kate Umbers, dans le parc national de Kosciuszko en Nouvelle-Galles du Sud. Crédit …Kate Umbers
« Ils sont vraiment spectaculaires, et ils sont la seule sauterelle que nous connaissons qui change de couleur comme ça », a déclaré le Dr Umbers, parlant de son laboratoire au pied des montagnes bleues. « Ils sont aussi la seule sauterelle que nous connaissons à avoir des combats vraiment féroces. »

Les sauterelles alpines australiennes mâles se battent, se donnent des coups de pied et se mordent mutuellement à la poursuite d’un compagnon. La thermocoloration semble également être une indication de la capacité de combat, a déclaré le Dr Umbers, qui a fait sa thèse de doctorat sur l’espèce. Les données définitives sur les raisons pour lesquelles les sauterelles changent de couleur devraient être collectées l’année prochaine par un doctorant entrant – à condition que la population existe toujours. Son site sur le terrain, à moins de trois kilomètres du feu le plus proche, « ne fait que s’accrocher pour le moment », a expliqué le Dr Umbers.

«C’est possible, parce que les sauterelles peuvent s’enfouir dans la végétation, qu’elles peuvent se cacher dans de très petits espaces, que beaucoup d’entre elles parviendront à traverser le feu», a-t-elle déclaré. Mais tous les survivants devraient pouvoir trouver quelque chose à manger, ce qui n’est pas assuré. Les sauterelles prospèrent près de l’eau, en particulier autour de la limite des arbres d’eucalyptus de gomme à neige. «Donc, ils ne réussissent pas bien quand les choses sèchent», a déclaré le Dr Umbers. «Ce qui est encore inhabituel pour une sauterelle. Certains d’entre eux vont même nager. »

Les sauterelles nageuses du Dr Umbers, comme les vers de velours du Dr Latty, sont des espèces endémiques à courte portée. Plusieurs incendies, survenant trop tôt l’un après l’autre, pourraient éventuellement mettre fin à l’espèce.

Elle a appelé la saison des incendies actuelle «profondément, profondément troublante – bien pire que tout ce que j’ai jamais vécu de ma vie. C’est vraiment assez effrayant sur le plan écologique. »

La pluie ne devrait pas arriver avant mars. Au cours des six dernières semaines, le Dr Umbers a observé des incendies se rapprocher de sa maison du nord, de l’ouest et du sud, et elle a déjà dû évacuer sa maison une fois un jour de feu catastrophique. «C’est un stress lent et rampant», a-t-elle déclaré.

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Burned trees in Wingello State Forest in New South Wales on Monday.
Des arbres brûlés dans la forêt d’État de Wingello en Nouvelle-Galles du Sud lundi. Crédit …Brett Hemmings / Getty Images
Une aubaine pour les coléoptères
Certaines espèces bénéficient des incendies. Les coléoptères australiens sont connus pour se diriger vers les zones brûlées pour s’accoupler; des récepteurs infrarouges sur leur abdomen leur permettent de détecter la chaleur et, selon une étude du Western Australia Museum, les coléoptères disparaissent généralement des zones fraîchement brûlées dans les trois jours suivant leur arrivée.

Les prédateurs indigènes profitent également de la destruction. Les cerfs-volants noirs et les cerfs – volants siffleurs sont même connus pour allumer des incendies à l’ aide de bâtons brûlants transportés dans leurs serres ou leurs becs depuis des zones en feu, afin de tirer parti des proies brûlées ou exposées – ils se nourrissent également de sauterelles en fuite au bord des flammes.

Mais les incendies de forêt créent également des opportunités pour les espèces envahissantes et aggravent les problèmes écologiques déjà en cours. Les chats sauvages parcourent de longues distances vers les zones brûlées pour s’attaquer aux reptiles indigènes en fuite; en Australie, les chats sauvages mangent jusqu’à 650 millions de reptiles chaque année .

Un tiers de l’île Kangourou, un sanctuaire d’abeilles déclaré par le gouvernement au large de l’Australie-Méridionale, a été brûlé jusqu’à présent cette saison des incendies, menaçant le «dernier stock pur restant» d’abeilles liguriennes dans le monde, a rapporté l’ABC . Les abeilles étrangères ont un avantage, car elles peuvent fuir avec leur reine face aux menaces, a déclaré le Dr Latty. Les abeilles indigènes sans dard ne peuvent pas – leurs reines ne peuvent pas voler.

« Ce n’est pas nécessairement seulement l’incendie qui est le problème », a déclaré Dale Nimmo, écologiste des incendies à l’Université Charles Sturt de Sydney. «Nous avons des paysages qui sont vraiment très modifiés. Nous avons nettoyé d’énormes quantités de nos paysages pour l’agriculture et les zones urbaines. Nous avons introduit un mélange d’espèces qui aiment s’attaquer à nos espèces indigènes. Le feu peut devenir cette seule chose qui fait tomber une espèce par-dessus bord. »

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Australian fire beetles head toward burned areas to mate; infrared receptors on their abdomens allow them to detect heat.
Les coléoptères australiens se dirigent vers les zones brûlées pour s’accoupler; des récepteurs infrarouges sur leur abdomen leur permettent de détecter la chaleur. Crédit …Ben Sale
Pris dans une trappe?
Dans les chaînes de Stirling, à 400 km de Perth, en Australie occidentale, Leanda Mason étudie les araignées-trappes. Stirling est l’ un des 36 « points de biodiversité chauds » dans le monde, dont Conservation International a décrit comme « les régions où le succès dans la conservation des espèces peut avoir un impact énorme pour assurer notre biodiversité mondiale. » Entre le Boxing Day et le Jour de l’ An, les feux de forêt ont brûlé plus de 150 miles carrés de la région.

Les araignées pièges sont des créatures intensément solitaires; une femelle creuse un terrier, lui crée un couvercle et peut y vivre des années sans bouger. En 2018, le Dr Mason, de l’Université Curtin, a publié un article notant la mort d’une araignée de trappe de 43 ans – la plus ancienne araignée connue au monde – qui avait été étudiée dans la nature pendant quatre décennies par Barbara York Main , Dr. Le mentor de Mason.

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Arbanitis longipes, a type of trapdoor spider found in Queensland and New South Wales.
Arbanitis longipes, un type d’araignée de trappe trouvée dans le Queensland et la Nouvelle-Galles du Sud. Crédit …Caitlin Henderson
Les araignées-trappes mettent plusieurs années à atteindre leur maturité sexuelle et, comme elles se dispersent à peine, leurs colonies sont assez confinées. Plusieurs espèces distinctes peuvent apparaître et se retrouver ensemble dans une petite zone, par exemple le long de la ligne du ruisseau.

La thèse de doctorat du Dr Mason s’est concentrée sur les menaces de conservation auxquelles sont confrontées les araignées de trappe. Elle a constaté que les trappes, creusées sous terre, avaient tendance à survivre aux incendies; parfois ils creusaient une manière différente pour éviter les scorpions et les mille-pattes qui cherchaient quelque chose à manger après l’incendie, ou qui se réfugiaient eux-mêmes.

Mais lorsque l’approvisionnement alimentaire des araignées de trappe – généralement des insectes et des arthropodes plus petits – a été affecté, peut-être par une espèce d’herbe envahissante, les araignées avaient tendance à mourir en un an. Le Dr Mason craignait que, parce que les trappes mettent tant de temps à mûrir et ne se reproduisent pas souvent, une augmentation de la fréquence des incendies de forêt – ce que les climatologues prédisent pour l’Australie – pourrait éliminer les araignées de trappe qui n’avaient pas eu la chance de se reproduire. .

Le Dr Mason n’a pas pu visiter ses sites de terrain et ne sait pas ce qu’il en reste; elle essaie de ne pas l’imaginer. « La chose la plus triste que j’ai jamais vue est une image d’une araignée de trappe qui essayait évidemment de fermer son couvercle et le feu est passé et il a été brûlé vif », a-t-elle déclaré.