La Frégate refait son nid sur l’île de l’Ascension pour la première fois. Les espèces menacées de l’île peuvent être sauvées de l’extinction après l’éradication des chats sauvages qui mangeaient ses petits.

L’un des oiseaux de mer les plus rares de la planète est revenu à distance de l’île de l’Ascension dans l’Atlantique, 150 ans après que sa colonie ait été anéantie par les chats sauvages. La semaine dernière, les ornithologues ont repéré deux nids contenant des œufs étant gardés par des frégates, le premier de l’espèce à se reproduire là depuis que Charles Darwin visita l’île au début du 19ème siècle.

Les frégates de l’île ont seulement survécu dans une petite colonie sur des rocheuses à proximité, où elles ont été considérées comme très vulnérables aux flambées de maladies et les déversements de pétrole. Mais maintenant, sont retournées sur l’île, laissant espérer que l’oiseau vulnérable peut être sauvé de l’extinction.

La nouvelle marque le succès d’un projet qui a coûté aux contribuables britanniques plus de 500.000 £ et a impliqué l’élimination de centaines de chats errants qui avaient mangé des poussins de Frégates.

«Nous sommes absolument débordés», déclare Derren Fox, un agent de conservation basé sur Ascension. « Nous avons pensé qu’il faudrait des décennies pour la frégate de revenir et de se reproduire après que nous ayons débarrassé les chats sauvages de l’île. Mais nous avons déjà réussi après seulement quelques années. Cela donne à penser que nous avons une réelle chance de sauver la frégate sur l’île de l’Ascension.

La réussite du projet soulève également l’espoir de sauver les colonies d’autres espèces menacées par les animaux sauvages. Il s’agit notamment des populations d’oiseaux de mer et les amphibiens à Montserrat, île de Gough, qui sont tous ravagés par les rats, les souris et autres créatures sauvages.

Au début du 19ème siècle, l’île de l’Ascension était la maison de plus de 20 millions d’oiseaux marins, principalement des fous masqués, noddis noirs, noddis bruns et frégates. La frégate a été considéré comme la plus importante, car elle était unique sur l’île. Les adultes sont d’environ 30 pouces de longueur tandis que les mâles se distinguent par des sacs rouges sur la poitrine qu’ils gonflent pendant la parade nuptiale.

Vers 1800, les rats – accidentellement introduit par les colons – ont commencé à tuer les poussins. Les chats ont été importés pour tuer les rats mais ont fini par apprécier les poussins de Frégates. « Au moment où Darwin a visité l’île en 1836, il n’y avait que quelques frégates et quelques-unes ont été tuées peu de temps après son départ », a déclaré Clare Stringer, de la RSPB, qui a joué un rôle clé dans le rétablissement de l’oiseau. Seule une petite colonie d’environ 10.000 ont survécu sur l’île, une ligne rocheuse au large des côtes Est de l’Ascension qui ne pouvait pas être atteinte par les chats.

En 2002, la RSPB – soutenue et financé par le Ministère des Affaires étrangères – a lancé un programme d’éradication des chats sauvages de l’Ascension. «C’était un peu délicat », a déclaré Stringer. «Nous avions à éviter de tuer des chats domestiques et ne tuer que les animaux sauvages. Les propriétaires ont mis au collier une micro-puce à leurs animaux de compagnie. Ensuite des pièges ont été posés et les chats sauvages capturés.

En 2006, l’Ascension a été déclaré exempt de chats sauvages. «Il a fallu six ans pour obtenir que des frégates commencent à recoloniser l’île depuis nous nous sommes débarrassés des chats sauvages et franchement cela aurait pu prendre beaucoup plus de temps», a déclaré Fox, qui – avec son compatriote l’agent de conservation Stedson Stroud – a suivi les signes de retour de la frégate. «Nous avons maintenant deux nids étant entretenus par les parents et les oiseaux ce qui devrait encourager un plus grand nombre de s’installer ici à l’avenir. »