Full Planet, Empty Plates

croissance démographique

Durant la majeure partie de l’existence humaine, la croissance démographique a été si lente qu’elle était imperceptible au sein d’une seule génération.

Pour atteindre une population mondiale de 1 milliard d’individus, il a fallu attendre l’année 1804 depuis que les humains modernes sont apparus sur la scène mondiale. Pour ajouter le deuxième milliard, il a fallu attendre 1927, un peu plus d’un siècle. Trente-trois ans plus tard, en 1960, la population mondiale a atteint 3 milliards. Ensuite, le rythme a accéléré, puisque nous avons ajouté un milliard tous les 13 ans ou plus jusqu’à ce que nous ayons atteint les 7 milliards à la fin 2011.

population-mondiale

Une des conséquences de cette croissance explosive de la population humaine est que les exigences de l’homme ont distancé la capacité des systèmes naturels à se recréer pour finalement se transformer en soutien économique pour les forêts, la pêche, les prairies, les aquifères et les sols. Une fois que la demande dépasse le rendement durable de ces systèmes naturels, la demande supplémentaire ne peut être satisfaite par la consommation de la base de ressource elle-même. Nous appelons cette surexploitation, la surpêche, le sur-pâturage, le pompage excessif etc. Ce sont ces excédents qui minent notre civilisation mondiale.

La croissance exponentielle qui a conduit à cette augmentation explosive n’est pas toujours un concept facile à saisir. En conséquence, pas beaucoup d’entre nous, y compris les dirigeants politiques, se rendent compte que le taux annuel de 3 pour cent de croissance nous conduira à une croissance 20 fois supérieure en un siècle.

En France, nous utilisons une énigme pour enseigner la croissance exponentielle aux écoliers. Un étang de nénuphars qui ne contient qu’une seule feuille. Chaque jour, le nombre de feuilles double: deux feuilles la deuxième journée, quatre au troisième, huit au quatrième, et ainsi de suite. Question: « Si l’étang est plein le trentième jour, à quel moment est-il à moitié plein? » Réponse: « . Le vingt-neuvième jour » Notre étang mondial est peut-être déjà dans le trentième jour.

Les plus récentes projections démographiques de l’ONU montrent une population mondiale croissante à 9,3 milliards en 2050, un ajout de 2,3 milliards de personnes. La plupart des gens pensent que ces projections démographiques, comme la plupart de celles réalisées au cours du dernier demi-siècle, vont en fait se matérialiser. Mais cela est peu probable, étant donné les difficultés de développement de l’offre alimentaire, tels que ceux posés par la diffusion des pénuries d’eau et le réchauffement climatique. Nous sommes rapidement rattrapés par la capacité de la Terre à soutenir nos chiffres de croissance.

la croissance de la population mondiale a ralenti de 2,1 pour cent en 1967 à 1,1 pour cent en 2011. Ce qui n’est pas clair c’est: Est-ce que la croissance démographique va ralentir davantage parce que nous accélérons le passage à des familles plus petites? ou parce que nous ne parvenons pas à le faire et, donc les taux de mortalité commencent à augmenter?. Nous savons ce qui doit être fait. Des millions de femmes dans le monde veulent « planifier leur famille » mais n’ont pas accès à la santé génésique et la « planification familiale ». Combler cette lacune nous ferait certes prendre un long chemin vers la stabilisation de la population mondiale, mais elle permettrait également d’améliorer la santé et le bien-être des femmes et de leurs familles.

Les projections démographiques sont fondées sur de nombreuses hypothèses, y compris, entre autres, les taux de fécondité, la répartition de l’âge, et l’espérance de vie. Elles créent parfois l’illusion que le monde peut supporter ces augmentations énormes. Mais les démographes posent rarement des questions telles que, est-ce qu’il y aura assez d’eau pour produire de la nourriture pour 2,3 milliard de personnes supplémentaires? Est-ce que la croissance de la population va se poursuivre sans interruption dans le sillage des contractions des cultures soumises aux vagues de chaleur répétitives?

Comme le nombre d’êtres humains se multiplient, nous avons besoin de plus d’eau d’irrigation. En conséquence, la moitié des habitants de la planète vivent désormais dans des pays qui épuisent leurs surfaces aquifères par un pompage excessif. Le pompage excessif est par définition un phénomène à court terme.

La situation est similaire à la pêche, comme la croissance de la population mondiale a augmenté, la demande pour les fruits de mer aussi. Une flotte de navires pêche peut continuer à élargir la capture de poisson jusqu’au dépassement de la capacité de reproduction d’une pêcherie. Lorsque cela arrive, la pêche commence à se rétrécir et finit par s’effondrer. 80 pour cent des pêches océaniques sont exploitées au-delà de leur rendement ou de leur durabilité.

Quand l’effondrement de la pêche aura lieu, nous nous tournons vers la pisciculture. Ce faisant, cependant, cela puise l’eau de la Terre, car ces poissons doivent être nourris, le plus souvent avec une combinaison de maïs et de farine de soja. Ainsi, la pêche s’effondrent ayant mis une pression supplémentaire sur les terres et des ressources en eau.

Comme les populations humaines se développent, cela créera généralement des populations de bétail, en particulier dans les régions du monde où l’élevage des bœufs, des moutons et des chèvres est un mode de vie. Cela est plus évident en Afrique, où l’explosion de la population humaine de 294 millions en 1961 à un peu plus de 1 milliard en 2010 a été accompagnée par la croissance du cheptel de 352.000.000 à 894.000.000.

Avec le nombre d’animaux en croissance au-delà du rendement durable des prairies, ces écosystèmes se dégradent. La perte de la végétation quitte le terrain vulnérable à l’érosion des sols. À un certain point, la prairie se transforme en désert, privant les populations locales de leurs moyens de subsistance et d’approvisionnement en nourriture, comme cela se passe actuellement dans certaines parties de l’Afrique, au Moyen-Orient, l’Asie centrale et le nord de la Chine.

La croissance démographique augmentent également la demande de bois de chauffage, du bois et du papier. Le résultat est que la demande de bois dépasse la capacité de régénération des forêts. Les forêts du monde sont en train de perdre 5,6 millions d’hectares par an. En l’absence d’une politique de population plus responsable, les zones forestières continueront à diminuer. Certains pays, dont la Mauritanie est un exemple, ont perdu presque toutes leurs forêts et sont désormais essentiellement dépourvues d’arbres. Sans arbres pour protéger le sol et réduire le ruissellement, l’ensemble de l’écosystème souffre, ce qui est plus difficile pour produire assez de nourriture.

La croissance continue de la population conduit finalement à sur-labourer le sol qui est très sensible à l’érosion et ne devrait pas être labouré partout. Nous voyons cela en Afrique, au Moyen-Orient, et beaucoup en Asie. Le labourage marginal des terres conduit à l’érosion des sols et, éventuellement, à l’abandon des terres cultivées. Les terres qui seraient en mesure de soutenir l’herbe et les arbres se perdent car elles sont converties en terres agricoles et puis se transforment en friche.

En résumé, nous avons ignoré les « panneaux d’arrêt » sur l’environnement de la planète. Face à la baisse des nappes d’eau, pas un seul pays s’est mobilisé pour réduire sa consommation d’eau de sorte qu’il ne devrait pas dépasser le rendement durable de l’aquifère.

« Si nous ne pouvons nous arrêter volontairement ignorant les menaces et réveiller les risques que nous prenons, nous allons rejoindre les civilisations antérieures qui n’ont pas réussi à inverser les tendances environnementales qui ont miné leurs économies alimentaires ».

Les bonnes nouvelles sont que 44 pays, dont presque tous sont en Europe occidentale et orientale, ont atteint la stabilité de leur population en raison du déclin progressif de la fécondité au cours des dernières générations. Leur population étant de 970 millions de personnes, soit environ un septième de l’humanité.

Deux autres zones géographiques sont en train de passer rapidement à la stabilité de la population. Asie de l’Est, y compris le Japon, la Corée du Nord et du Sud, la Chine et Taiwan, une région de plus de 1,5 milliard de personnes, est très proche de la stabilisation de sa population. La population du Japon est déjà en déclin. Les populations des deux Corées et Taiwan sont encore en croissance, mais lentement. La population de 1,35 milliard de la Chine devrait culminer en 2026 à 1,4 milliards et ensuite commencer à diminuer. En 2045 la population sera probablement inférieure à ce qu’elle est aujourd’hui.

En Amérique latine, une combinaison de réduction de la pauvreté et un large accès aux services de planification familiale ralentit la croissance de la population. Sa population d’un peu plus de 600 millions en 2012 devrait atteindre 751 millions en 2050. Le Brésil, de loin le plus grand pays de la région, devrait augmenter de 198 millions en 2012 à 223.000.000 en 2050, une croissance de 12 pour cent seulement pendant près de quatre décennies.

Les mauvaises nouvelles dans notre avenir démographique, c’est que la quasi-totalité de la croissance démographique se produira dans les pays en développement, les zones les moins capables de les soutenir. Les deux régions où la croissance future de la population plus se produire sont le sous-continent indien et l’Afrique sud-saharienne. Le sous-continent indien, principalement l’Inde, le Pakistan et le Bangladesh, qui compte aujourd’hui près de 1,6 milliard d’habitants, devrait atteindre près de 2,2 milliards en 2050. L’Afrique sud-saharienne, avec 899 millions d’hommes d’aujourd’hui, devrait atteindre 2,2 milliards en 2050. Le grand défi pour le monde d’aujourd’hui est d’aider les pays de ces deux régions d’accélérer le passage à des familles plus petites, à la fois par l’éradication de la pauvreté et en veillant à ce que toutes les femmes aient accès aux soins de santé génésique et de planification familiale, évitant ainsi la croissance de stress dans la population.

Le contraste entre les pays qui ont essentiellement stabilisé leurs populations et ceux où les familles nombreuses sont encore la règle ne pouvait pas être plus grand. À une extrémité du spectre sont l’Allemagne avec 82 millions d’habitants, la Russie avec 143 millions, et le Japon avec 126 millions. Les populations dans ces trois pays devraient diminuer d’environ un dixième en 2050. Avec des populations âgées et aux faibles taux de natalité, les décès dépassent maintenant les naissances dans chacun de ces pays. Pendant ce temps, le Nigeria, l’Éthiopie et le Pakistan anticipent une croissance massive. Le Nigeria, est géographiquement pas beaucoup plus grand que le Texas, a maintenant 167 millions de personnes et devrait en avoir 390 millions en 2050. En Ethiopie, un des pays les plus touché par la famine, on s’attend à passer de la population actuelle de 87 millions pour atteindre 145 millions en 2050. Et le Pakistan, avec 180 millions de personnes vivant dans l’équivalent de 8 pour cent de la superficie des terres des États-Unis, devrait atteindre 275 millions en 2050, soit près autant de personnes que dans les Etats-Unis aujourd’hui.

population mondiale

La «transition démographique» nous aide à comprendre ce qui se passe face à la croissance de la population dans les différents pays en développement. En 1945, un démographe, Frank Notestein, décrit un modèle démographique en trois étapes pour illustrer la dynamique de croissance de la population dans les sociétés modernes. Il a souligné que dans les sociétés pré-modernes, où les naissances et les décès sont élevés, il y a peu ou pas de croissance de la population. Dans la deuxième étape, comme l’élévation du niveau de vie et les soins de santé s’améliorent, les taux de mortalité commencent à décliner. Avec des taux de natalité qui restent élevés alors que les taux de mortalité sont en baisse, la croissance démographique s’accélère, atteignant généralement près de 3 pour cent par an. Comme le niveau de vie continuent de s’améliorer, et d’autant plus que les femmes sont instruites, le taux de natalité commence aussi à diminuer. Finalement, le taux de natalité chute au niveau du taux de mortalité. C’est la troisième phase de la transition démographique, où les naissances et les décès sont en équilibre et la population est de nouveau stable.

La plupart des pays ont fait au moins aussi loin que la deuxième étape, tandis que de nombreux pays industrialisés ont depuis longtemps atteint l’étape trois. Malheureusement, beaucoup de pays n’ont pas été en mesure d’abaisser leurs taux de natalité pour en faire la troisième étape. La deuxième étape devient un piège démographique pour eux. Leurs populations ne cessent de croître à 3 pour cent par an, un rythme qui, comme mentionné précédemment, conduit à une multiplication par 20 en un siècle. Par exemple, si la population de Tanzanie en 2012, l’un des plus grands pays d’Afrique, de près de 48 millions d’individus continue de croître à 3 pour cent par an, le pays comptera 916 millions de personnes dans une centaine d’années. La population irakienne de 34 millions, en élargissant à 3 pour cent par an, devrait atteindre 648 millions dans un siècle.

Les gouvernements des pays qui ont connu une telle croissance rapide de la population depuis deux générations montrent des signes de fatigue démographique. Porté par la lutte pour construire des écoles et des emplois pour une population en pleine expansion, ils sont confrontés à des contraintes politiques dans chaque main.

population_mondiale

Les pays qui ne parviennent pas à se tourner vers les petites familles risquent d’être submergés par les terres sèches et les pénuries d’eau, les maladies, les conflits civils et d’autres effets néfastes de la croissance rapide de la population. Nous appelons les Etats défaillants-pays où les gouvernements ne peuvent plus assurer la sécurité personnelle, la sécurité alimentaire ou les services sociaux de base tels que l’éducation et la santé. Les gouvernements perdent leur légitimité et souvent de leur autorité pour gouverner. Les pays dans cette situation sont notamment le Yémen, l’Ethiopie, la Somalie, la République démocratique du Congo et l’Afghanistan. Parmi les Etats défaillants les plus peuplés on trouve le Pakistan et le Nigeria.

Basé sur un Fond pour la Paix publié chaque année dans le magazine Foreign Policy, les 20 premiers États défaillants, presque sans exception, ont des niveaux élevés de fécondité. En Afghanistan et en Somalie, par exemple, les femmes ont en moyenne six enfants. Ces pays montrent comment la croissance de la population et la désintégration de l’Etat peuvent se renforcer mutuellement.

Les pays qui ont une fécondité plus faible et moins d’enfants, bénéficient de taux plus élevés de l’épargne. Ils récoltent ce que les démographes économiques appellent du «bonus démographique». Lorsqu’un pays passe rapidement à des familles plus petites, le nombre de jeunes à charge, ceux qu’ils ont besoin de nourrir et d’éduquer, diminue fortement par rapport au nombre d’adultes qui travaillent. Comme la montée d’épargne des ménages, la hausse des investissements et la croissance économique s’accélère.

Pratiquement tous les pays qui ont rapidement évolué vers des plus petites familles ont bénéficié de ce statut. Après la Seconde Guerre mondiale, le Japon a fait un effort concerté pour ralentir la croissance de sa population, abaissant son taux de croissance de moitié entre 1948 et 1955. Il est devenu le premier pays à obtenir le bénéfice de la prime. La croissance économique spectaculaire au cours des trois décennies suivantes, sans précédent dans tous les pays, a relevé le revenu par personne à l’un des plus élevés au monde, ce qui en fait une économie industrielle moderne qui a terminé deuxième en importance après les États-Unis.

La Corée du Sud, Taiwan, Hong Kong et Singapour ont suivi peu après. Ces quatre pays dits du tigre, qui ont connu une croissance économique spectaculaire au cours de la fin du XXe siècle, chacun a bénéficié d’une baisse rapide des taux de natalité et le bonus démographique qui a suivi.

Sur une échelle beaucoup plus grande, la baisse du taux de natalité de la Chine, principalement à la suite de son programme de famille d’un enfant par couple, a créé un nombre inhabituellement élevé de bonus démographique, en aidant les gens à économiser une bonne partie de leurs revenus et donc de stimuler l’investissement. Le taux d’investissement phénoménal, couplé à l’afflux record de l’investissement privé étranger et de la technologie qui l’accompagne, est en train de propulser la Chine dans les premiers rangs des puissances industrielles modernes. Les autres pays ayant des structures d’âge désormais favorables à une épargne élevée et une croissance économique rapide sont le Sri Lanka, le Mexique, l’Iran, la Tunisie et le Viet Nam.

Nous avons tous intérêt à ce que les pays se déplacent dans la troisième phase de la transition démographique. Ceux qui sont pris dans le piège démographique sont susceptibles d’être politiquement instables, souvent par des conflits internes. Ces Etats défaillants sont plus susceptibles d’être des terrains propices pour les terroristes que comme des participants à la construction d’un ordre mondial stable.

Si la croissance de la population mondiale ne ralentit pas considérablement, le nombre de personnes prises au piège de la pauvreté et de la faim hydrologique va presque certainement croître, menaçant la sécurité alimentaire, le progrès économique et la stabilité politique. La seule option pour l’Être humain est de se déplacer rapidement à niveau de deux enfants par couple et de stabiliser la population mondiale le plus tôt possible.

# # #

De Full Planet, Empty Plates: The New Geopolitics of Food Scarcity by Lester R. Brown (New York: W.W. Norton & Co.). Données à l’appui, des vidéos et des diaporamas sont disponibles en téléchargement gratuit sur www.earth-policy.org/books/fpep.