Après des décennies à explorer la richesse de la biodiversité dans certains des plus reculés écosystèmes de la planète, du sommet de la canopée de la forêt, vers le bas profond obscure de l’océan, les scientifiques ont maintenant tourné leur attention vers l’un des plus sombres des endroits les plus inhospitaliers de tous – votre nombril!

Bien sûr, ce petit filtre à charpie peut ne pas sembler terriblement intéressant, en plus d’être une cicatrice de guerre depuis les premiers jours de notre indépendance infantile. Mais pour une équipe de chercheurs, dirigée par le Dr Robert Dunn, plonger dans le nombril de l’homme est réellement comme la visite d’un monde inconnu. Et ils savent, ils ont courageusement participé à des dizaines d’expéditions du nombril poignantes à la recherche d’une nouvelle vie.

C’est-à-dire, ils ont frotté et prélevé une culture d’échantillons de bactéries provenant de 60 participants à travers les Etats-Unis – découverte dans le processus de plus de 2.000 espèces distinctes, dont certaines sont très rares.

« Comme nous avons regardé le nombril, nous avons vu un terrible trou, béant, riche de vie», écrit le Dr Dunn. « Le nombril moyen accueille 50 espèces et à travers le nombril nous avons trouvé des milliers d’espèces (et comme nous l’échantillon, nous continuons à trouver d’autres espèces). La grande majorité de ces espèces sont rares. Tout de suite quelque chose a frappé une corde écologique. Les nombrils m’ont rappelé les forêts tropicales.  »

Curieusement, en dépit de la largeur de leur échantillonnage, Dunn et son équipe ont découvert que les espèces les plus communes trouvées étaient présentes dans environ 70 pour cent des nombrils testés.

« Bien qu’il reste difficile de prévoir quelles espèces de bactéries peuvent être trouvées sur un être humain en particulier, prédire quelles espèces sont les plus fréquentes (ou rares) semble plus simple, du moins pour les espèces vivant dans les nombrils», écrivent les chercheurs dans leur étude, apparaissant dans la revue PLOS ONE.

Dunn et son équipe n’ont cependant pas réussi à découvrir pourquoi le nombril de chaque personne semble être si distinct – et concéder: «. Ce que nous n’arrivons pas à rendre compte sont les espèces qui sont présentes dans chaque nombril en particulier »

Mais cela ne devrait pas surprendre, les scientifiques ont vraiment seulement commencé à fouiller le nombril tout récemment et il y a certainement beaucoup plus à apprendre.

« Le nombril est l’un des habitats les plus proches de nous, et pourtant il reste relativement inexploré. »